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Merce Cunningham, reinventor de la danza.

(Este artículo fue publicado originalmente en Music:Life Magazine. Como el tiraje de la revista se agotó casi inmediatamente, lo reproduzco aquí para los lectores interesados)

Merce Cunningham

Merce Cunningham (1919-2009)

Quienes conocen mi trabajo en radio y en otras publicaciones saben que siempre me gusta decir que una maravilla del mundo de las artes es que todo tiene que ver con todo. El reciente fallecimiento de uno de los mayores bailarines y coreógrafos del siglo XX –Merce Cunningham, ocurrido el 26 de julio de este 2009- me confirma la idea. Es considerado uno de los cinco grandes del siglo junto con Isadora Duncan, Serge Diaghilev, Martha Graham y George Balanchine. Hay incluso quienes le consideran el mayor artista del siglo XX junto con Samuel Beckett.

Desde 1939 a 1945 fue solista en la compañía de Martha Graham. La Graham fue quizá la coreógrafa y bailarina más importante de los dos primeros tercios del siglo XX en América. Entre sus muchos logros está el haber logrado conseguir para la danza un reconocimiento similar al de las demás artes: fue la primera bailarina que se presentó en la Casa Blanca y posteriormente fue nombrada embajadora cultural. Así como Sergiu Celibidache no grabó mucho pues decía que la música como arte del tiempo tenía que ser disfrutada en la versión particular de cada interpretación, la Graham rara vez permitió filmaciones de sus piezas, por la misma razón.

Cunningham fue compañero sentimental y frecuente colaborador de una de las figuras más polémicas del arte del siglo XX: John Cage, pionero de la música aleatoria, electroacústica y en la técnica extendida de los instrumentos. Entre sus muchas contribuciones tenemos la invención del piano preparado: un piano normal pero con distintos objetos colocados entre y sobre las cuerdas, lo cual hace que se generen timbres inusuales.  De hecho la idea de “preparar” el piano por parte de Cage está directamente ligada a la danza. En 1938 le comisionaron escribir música para una coreografía de Syvilla Forth, Bacchanale. En esa época Cage solía escribir para ensamble de percusión, pero en el escenario donde se presentaría la mencionada pieza no había espacio para los músicos, y el único instrumento disponible era un gran piano. Así es que ideo un modo de convertir al piano es un conjunto de percusiones, modificando el sonido de distintas secciones. El piano preparado sería usado frecuentemente para el trabajo de Cunningham.

Merce Cunningham con John Cage

En su trabajo conjunto solían usar técnicas aleatorias pero de naturaleza y sentido muy distinto entre sí. Cage usaba el azar en la interpretación de la música mientras Cunningham solo lo usaba en la creación de las coreografías. A pesar de lo que solía interpretarse como una casi indefinible amplitud de miras estéticas, el ejercicio dancístico de Cage era esencialmente clásico en cuanto a sus cualidades formales y a su rigor. La estructura en el trabajo de Cunningham descansa más en una continua intención de darle unidad orgánica a las piezas que en una simple sucesión de secuencias preconcebidas.

La gran aportación de ambos al mundo dancístico del siglo XX descansa en la idea de que música y movimiento no tienen que depender de modo directo, sino simplemente ocurrir simultáneamente pero de modo independiente.

Cunningham además se interesó por la tecnología, lo cual lo llevo a formular una verdadera gramática dancística para su operación conjunta con el mundo del video, principalmente en su trabajo con Charles Atlas y Elliot Caplan, y después a la creación del software para la composición de coreografías DanceForms.

Cunningham ofició en el templo de la danza contemporánea como sacerdote ecuménico que logra integrar credos distintos. La cantidad de compositores, intérpretes, pintores, escultores y bailarines que colaboraron en piezas a lo largo de su carrera de más de medio siglo parece un resumen de lo más importante del arte del siglo. A continuación algunos ejemplos.

Maryanne Amacher, compositora de música electroacústica cuyas composiciones suelen estar condicionadas por el espacio donde se interpretarán.

Robert Ashley, compositor célebre por sus  óperas y su uso de elementos electrónicos. Fue uno de los pioneros en el desarrollo de la síntesis de audio.

Larry Austin, compositor de música por computadora y con medios electrónicos.

David Behrman, compositor con tintes minimalistas que ha trabajado mucho en la construcción de piezas mixtas (instrumento acústico y computadora) donde distintos elementos musicales son generados por computadora a partir de movimientos o gestos de los instrumentistas.

Pierre Boulez, como director de orquesta uno de los responsables de difundir el romanticismo tardío y muchísima música del siglo XX. Como compositor es sumamente respetado aunque quizá no tan oído por su continuo cambio de estilo.

Paul Bowles, recordado como escritor principalmente por su novela El cielo protector, fue también compositor. De hecho fue alumno de Aaron Copland.

Earle Brown uno de los grandes teóricos de la improvisación musical del siglo XX. Desarrolló su propio sistema de notación para realizar partituras que permitiesen un alto grado de improvisación ordenada.

Gavin Bryars, compositor y contrabajista inglés a quién tuvimos oportunidad de escuchar en la reciente emisión del Festival Radar. En una de sus facetas es un minimalista ejemplar. La grabación en CD de su pieza Jesus Blood Never Failed Me Yet, con la participación vocal de Tom Waits, me parece indispensable.

Andrew Culver, compositor de la colosal Ocean 1—133 (1994, 2006), la parte orquestal de Ocean, creada por Cage y Cunningham, con música electrónica adicional de David Tudor y diseños de Marsha Skinner. Además Culver fue el fundador de la Filarmonía Anárquica, que propone eliminar al director de la orquesta sinfónica tradicional.

Baby Dodds, considerado uno de los bateristas de jazz más importante del periodo previo a las grandes bandas y uno de los primeros en improvisar durante grabaciones.

Brian Eno, lo mismo tecladista de Roxy Music, productor de David Bowie o U2, colaborador de Robert Fripp o del indispensable Harold Budd. ¿Ya dije que también ha colaborado con Philip Glass?.

Morton Feldman, amigo de John Cage y a mí parecer uno de los mayores compositores del siglo XX, principalmente en sus obras de larguísima duración y escaso volumen.

Jon Gibson, saxofonista de toda la vida del Philip Glass Ensemble, además de compositor y artista visual.

Josef Matthias Hauer, quien independientemente y antes que Schoenberg desarrollo una técnica de composición usando las doce notas de la escala cromática.

Pierre Henry, pionero de la música concreta.

La Monte Young cuya pieza Dream House puede ser la obra musical más larga, pues lleva más de dos décadas generándose continuamente, con ocasionales pausas para cambiar la locación de la interpretación. Además es considerado el primer minimalista formal.

Por falta de espacio, sólo listaremos lso siguientes nombres: Lou Harrison, Alan Hovhaness, Toshi Ichiyanagi, Ben Johnston, Norman Lloyd, Annea Lockwood, Alvin Lucier, Martin Kalve, John King, Takehisa Kosugi, Gordon Mumma, Conlon Nancarrow, Bo Nilsson, Pauline Oliveros, Emanuel Dimas di Melo Pimenta, Maxwell Powers, Michael Pugliese, Pat Richter, Pierre Schaffer, Mikel Rouse, Yasunao Tone, Gregory Tucker, David Tudor, Ben Weber, Chou Wen-Chung, Christian Wolff y Walter Zimmermann.

También colaboró con algunos de los artistas visuales más propositivos del siglo XX, como Robert Rauschenberg, Jasper Johns, Roy Lichtenstein, uno de mis favoritos contemporáneos Olafur Eliasson y el mexicano Gabriel Orozco entre muchos otros nombres. Su trabajo con artistas de primer orden de prácticamente todas las disciplinas hizo que el impacto de su obra no quedase confinado al ámbito dancístico.

En su cincuenta aniversario la compañía de Cunningham presentó una pieza nueva, Split Sides, con música original compuesta por Radiohead y Sigur Rós.

Siguiendo con la idea de la relación infinita de todas las cosas del arte, mencionaré a Isamu Noguchi, arquitecto del paisaje, artista y diseñador de muebles. Noguchi fue en los 20 amigo del célebre bailarín Michio Ito, asistente del escultor rumano Brancusi y amigo de Alexander Calder. Imaginen el cruce de intenciones y propuestas en su trabajo con Cunningham, para quién realizó algunos decorados, por ejemplo el usado en The Seasons, que sería considerada posteriormente la primer pieza con uso de elementos aleatorios en el currículo de Merce.  También durante sus años de aprendizaje realizó un busto de Martha Graham. Pues bien, Isamu Noguchi realizó un mural, un relieve, bajo la dirección de Diego Rivera. Eran los tiempos en que el gobierno mexicano sentía la necesidad de cantar las glorias de la Revolución Mexicana. Para ello se  comisionaron obras en espacios públicos. Uno de estos proyectos se realizó en un mercado cercano a Tepito, llamado hoy día Abelardo L. Rodríguez. En 1934 fue construido con la idea de servir de prototipo para varios mercados modernos en la ciudad (como los posteriores Lagunilla y La Merced). Diego Rivera, Pablo O’Higgins y un puñado de alumnos, entre ellos el japonés Noguchi, realizaron casi 1,500 metros cuadrados de murales. El mercado fue construido con una guardería y un foro incluidos: el famoso Teatro del Pueblo. Apenas a inicio de este año comenzó el trabajo para restaurar todos los murales, que se calcula llevará casi dos años. Para quienes nunca tuvieron la oportunidad de ver bailar a Cunningham, visitar este mural y escuchar la música de sus tantos colaboradores es un buen modo de entrar en contacto con él.

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